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El Proyecto Federal de Escritores

El Proyecto Federal de Escritores

La Administración de Proyectos de Obras (WPA) fue establecida por Franklin D. Roosevelt en 1935 como parte del intento del New Deal para combatir la Depresión. Esto incluyó el Proyecto Federal de Escritores para proporcionar empleo a historiadores, maestros, escritores, bibliotecarios y otros trabajadores administrativos. El proyecto fue dirigido por Henry Alsberg, ex periodista y director de teatro. Originalmente, el propósito del proyecto era producir una serie de guías seccionales con el nombre Guías americanas, centrándose en los recursos escénicos, históricos, culturales y económicos de los Estados Unidos. Durante los dos años siguientes, el proyecto fue responsable de alrededor de mil publicaciones, incluidas cincuenta y una guías estatales y territoriales, treinta guías de ciudades y veinte guías regionales. (1)

Los escritores involucrados en el proyecto incluyeron a Richard Wright, Claude McKay, John Steinbeck, Ralph Ellison, Studs Terkel, Zora Neale Hurston, Nelson Algren, Conrad Aiken, William Attaway, Saul Bellow, Max Bodenheim, John Cheever, Vardis Fisher, Fountain Hughes, Weldon Kees, Kenneth Patchen, May Swenson, Jim Thompson, Frank Yerby, Margaret Walker, Dorothy West y Anzia Yezierska.

William E. Leuchtenburg, autor de Los años de FDR: sobre Roosevelt y su legado (1995): "Los trabajadores del proyecto transcribieron canciones de blues de pandillas en cadena, recuperaron el folclore que de otro modo se habrían perdido ... En Chicago, los trabajadores de la WPA tradujeron medio siglo de periódicos en idiomas extranjeros, un proyecto que requería setenta y siete bobinas de microfilm ... Cuando la revista Historia realizó un concurso para la mejor contribución de un empleado del Proyecto, el premio lo ganó un joven inédito de veintinueve años que había estado trabajando en el ensayo sobre el negro para el proyecto de Illinois. Con el premio en metálico por sus cuentos, posteriormente publicados como Los hijos del tío Tom, Richard Wright ganó tiempo para escribir su notable primera novela, Hijo nativo." (2)

La efusión de literatura bajo el patrocinio del Federal Writers 'Project fue "uno de los fenómenos más notables de la era de la crisis", escribió el crítico Alfred Kazin en su libro, Sobre terrenos nativos: una interpretación de la literatura moderna en prosa estadounidense (1942): "Cualquiera que sea la forma que tomó esta literatura ... testificó un extraordinario auto-escrutinio nacional ... Nunca antes una nación parecía tan hambrienta de noticias de sí misma". (3)

Uno de los proyectos más impresionantes fue Slave Narrative Collection, un conjunto de entrevistas que llevaron a narrativas esclavistas basadas en las experiencias de ex esclavos, con el trabajo que culminó en más de 2,300 relatos en primera persona de la esclavitud y 500 fotografías en blanco y negro. de antiguos esclavos. Esto se organizó como ramas a nivel estatal de los Proyectos de Escritores Federales en diecisiete estados, trabajando en gran medida por separado unos de otros. (4)

El 26 de mayo de 1938, la Cámara de Representantes de los Estados Unidos autorizó la formación del Comité Especial de Actividades Antiamericanas de la Cámara. El primer presidente del Comité de Actividades Antiamericanas (HUAC) fue Martin Dies. La intención original de la HUCA era investigar a los grupos políticos de derecha y de izquierda. Sin embargo, pronto quedó claro que su principal objetivo eran las iniciativas del New Deal, como el Federal Writers 'Project. John Parnell Thomas, miembro de la HUCA, comentó que, sobre la base de "pruebas sorprendentes", el proyecto era "un semillero de comunistas". (5)

Dies señaló en su libro, El caballo de Troya en América (1940): "Stalin no podría haberlo hecho mejor con sus amigos y agentes estadounidenses. Los proyectos de ayuda estaban llenos de comunistas, comunistas que no solo eran receptores de la ayuda necesaria, sino a quienes funcionarios del New Deal les habían confiado altos cargos administrativos en los proyectos. un Proyecto Federal de Escritores en Nueva York, un tercio de los escritores eran miembros del Partido Comunista. Esto fue probado con sus propias firmas. Muchos testigos han testificado que era necesario que los trabajadores de la WPA se unieran a la Workers Alliance - lobby de alta presión dirigido por el Partido Comunista - con el fin de obtener o conservar sus puestos de trabajo ... Varios cientos de comunistas ocuparon puestos de asesoramiento o administrativos en los proyectos de la WPA ". (6)

La Administración de Proyectos de Obras (WPA) fue la mayor bendición financiera que jamás hayan recibido los comunistas en los Estados Unidos. Stalin no podría haberlo hecho mejor con sus amigos y agentes estadounidenses. proyectos.

La Administración de Proyectos de Obras (WPA) fue la mayor bendición financiera que jamás hayan recibido los comunistas en los Estados Unidos. proyectos.

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Mujeres en los Estados Unidos en la década de 1920 (Respuesta al comentario)

Ley de Volstead y prohibición (comentario de respuesta)

El Ku Klux Klan (Respuesta al comentario)

Actividades en el aula por asignatura

(1) William E. Leuchtenburg, Franklin D. Roosevelt y el New Deal (1963) página 127

(2) William E. Leuchtenburg, Los años de FDR (1995) páginas 262-263

(3) Alfred Kazin, Sobre terrenos nativos: una interpretación de la literatura moderna en prosa estadounidense (1942) páginas 378-379

(4) Norman R. Yetman, El trasfondo de la colección narrativa de esclavos (1967) páginas 534-553

(5) Walter Goodman, El Comité (1964) página 25

(6) Martín muere, El caballo de Troya en América (1940) página 298


Proyecto Federal de Escritores

los Proyecto Federal de Escritores (FWP) fue un proyecto del gobierno federal en los Estados Unidos creado para proporcionar trabajo a escritores desempleados durante la Gran Depresión. Formaba parte de Works Progress Administration (WPA), un programa New Deal. Formaba parte de un grupo de programas artísticos del New Deal conocidos colectivamente como Proyecto Federal Número Uno o Federal Uno. El FWP empleó a miles de personas y produjo cientos de publicaciones, incluidas guías estatales, guías de la ciudad, historias locales, historias orales, etnografías y libros para niños. Además de los escritores, el proyecto proporcionó puestos de trabajo a bibliotecarios, empleados, investigadores, editores e historiadores desempleados.


Leyendas de America

El Proyecto Federal Writers & # 8217 (FWP) fue un proyecto del gobierno federal de los Estados Unidos para financiar trabajos escritos y apoyar a los escritores durante la Gran Depresión. Formaba parte de Works Progress Administration, un programa de New Deal establecido el 27 de julio de 1935.

La difícil situación del escritor desempleado y cualquier persona que pudiera calificar como escritor, como un abogado, un maestro o un bibliotecario, durante los primeros años de la Depresión, preocupaba no solo a la Administración Roosevelt sino también a los escritores & # 8217. organizaciones y personas de convicciones liberales y académicas. En general, se consideró que el New Deal podría presentar situaciones laborales más apropiadas para este grupo que no sean trabajos manuales en proyectos de construcción.

El resultado fue un proyecto para todas las & # 8220arts, & # 8221 que se llamó Federal One. Parte del segundo New Deal del presidente Roosevelt, Federal One se dividió en cinco especialidades: escritores, registros históricos, teatro, música y arte. Profesionales en el campo dirigieron cada programa.

El Proyecto Federal de Escritores fue operado por primera vez por el periodista y productor teatral Henry Alsberg y más tarde por John D. Newsome, quienes se encargaron de emplear escritores, editores, historiadores, investigadores, críticos de arte, arqueólogos, geólogos y cartógrafos. El proyecto empleó a unas 6.600 personas que compilaban historias locales y culturales, historias orales, libros para niños y otras obras.

Semana de la guía americana, FWP, 1941

Las más conocidas de estas publicaciones fueron las 48 guías estatales de América conocidas como Serie de guías americanas. Estos libros contenían historias detalladas de cada estado con descripciones de cada ciudad y pueblo y la historia y cultura del estado, recorridos en automóvil por atracciones importantes y una carpeta de fotografías.

En cada estado, se formó un personal del Proyecto Writer & # 8217s con editores y trabajadores de campo. Algunas oficinas tenían hasta 150 personas trabajando, la mayoría de las cuales eran mujeres. El personal también incluyó a varios autores conocidos de la época y ayudó a lanzar las carreras literarias de otros.

Aunque el proyecto produjo un trabajo útil en las muchas historias orales recopiladas de residentes en todo Estados Unidos, tuvo sus críticos desde el principio, y muchos dijeron que el gobierno federal intentó & # 8220democratizar la cultura estadounidense & # 8221. Aunque la mayoría de los trabajos eran apolíticos, este no fue siempre el caso, ya que los escritores que apoyaron temas políticos a veces expresaron sus posiciones en sus escritos. Esto llevó a algunas legislaturas estatales a oponerse enérgicamente a algunos proyectos, y en algunos estados, la Serie de guías americanas los libros se imprimieron sólo mínimamente.

A medida que el Proyecto continuaba hasta finales de los años treinta, continuaron las críticas y varios congresistas estaban decididos a cerrar la empresa. En octubre de 1939, la financiación federal para el proyecto terminó debido a la necesidad de la Administración de un mayor presupuesto de defensa. Sin embargo, se permitió que el programa continuara bajo el patrocinio del estado hasta 1943.

Durante su existencia, el proyecto incluyó una rica colección de folclore rural y urbano, narraciones en primera persona de personas que enfrentaban la Depresión, estudios de las costumbres sociales de varios grupos étnicos y más de 2.300 relatos en primera persona sobre la esclavitud.

Uvas de la ira de John Steinbeck

Al documentar a la gente común, surgieron varios libros de escritores sobre el proyecto, incluido Jack Conroy & # 8217s El desheredado y John Steinbeck & # 8217s clásico perdurable Las uvas de ira.

Para ver muchos de los escritos del FWP, vaya aquí: Colecciones digitales, Biblioteca del Congreso.


El Proyecto Federal de Escritores

La Gran Depresión dejó a muchos estadounidenses sin trabajo y, posteriormente, sin identidad. Para los artistas, esto fue especialmente grave. En respuesta a esto, la Works Progress Administration (WPA) estableció el Proyecto Federal Número Uno, para ayudar a proporcionar empleo público a los artistas que no tenían recursos para ejercer sus oficios.

Dentro del Proyecto Federal Número Uno, se establecieron programas para proporcionar trabajo a artistas en campos como el arte, la música, el teatro y la escritura. Este mes marca el 85º aniversario del Proyecto Federal de Escritores (FWP). Establecido el 27 de julio de 1935, el programa proporcionó trabajo a miles de escritores y periodistas, y produjo publicaciones que van desde la Serie de guías americanas, a historias locales y libros para niños. El director de FWP, Henry Alsberg, también quería utilizar el programa para ayudar a crear un "autorretrato de Estados Unidos", y con ese fin dedicó grandes esfuerzos a recopilar relatos en primera persona de eventos históricos, historias, folklore y otros. importante patrimonio inmaterial, conocido como "Proyectos de historia de vida y folclore". Muchos autores, poetas y fotógrafos importantes trabajaron para el FWP, incluidas muchas mujeres y afroamericanos, como Zora Neale Hurston, Ralph Ellison, Studs Terkel, May Swenson, Saul Bellow y Robert McNeill.

Quizás el proyecto más significativo que resultó de FWP fue el Colección Narrativa de esclavos & # 8211 una compilación de más de 2.300 relatos en primera persona de antiguos esclavos en 17 estados. Si bien luego fue criticado por proporcionar una visión distorsionada y simplista de la esclavitud y la vida en una plantación, al programa se le atribuye la preservación de un gran volumen de narrativas personales sobre el tema, que de otra manera se habrían perdido para siempre. La colección se encuentra hoy en la Biblioteca del Congreso.

De todos los proyectos emprendidos por el FWP, el más popular puede haber sido el Serie de guías americanas. Publicado entre 1937-1941, el Serie de guías americanas era una colección de guías para cada estado y territorio principal del país (excepto Hawái), así como regiones y ciudades seleccionadas. Contenían la historia del tema, así como descripciones de su cultura, las principales ciudades, así como los intereses de viaje, como recorridos turísticos y fotografías. Para muchos estadounidenses, fueron la ventana a la nación y proporcionaron una puerta de entrada para ver Estados Unidos, ya sea en automóvil o en su hogar. Fueron el relato más completo de los Estados Unidos jamás reunido según el autor John Steinbeck.

El Proyecto Federal de Escritores, junto con su padre, el Proyecto Federal Número Uno, comenzó a desvanecerse en 1939, y algunos proyectos fueron cancelados o despojados del gobierno federal. El programa, junto con los otros componentes del Proyecto Federal Número Uno, había caído bajo acusaciones de actividad comunista y simpatía por parte del Comité de Actividades Antiamericanas (HUAC) de la Cámara de Representantes. Alsberg sería despedido y el FWP cambiaría al patrocinio estatal, continuando hasta 1943 como Programa de Escritores.

A lo largo de su existencia, el FWP publicó cientos de publicaciones importantes y empleó a miles de estadounidenses durante la Gran Depresión, muchos de los cuales darían forma al panorama literario estadounidense. Los programas del Proyecto Federal Número Uno y el FWP también proporcionaron a los estadounidenses en ese momento acceso a las artes y brindaron la inspiración y el entretenimiento que tanto necesitaban en una década de volatilidad.

El legado del FWP todavía se puede sentir hoy. Los académicos se han beneficiado de los relatos en primera persona conservados por el FWP y muchas obras importantes de literatura de los empleados de FWP, incluido Ralph Ellison Hombre invisible (1952).

Aunque está lejos de ser el programa New Deal más recordado, el Proyecto Federal de Escritores sigue siendo una parte notable de la historia de Estados Unidos.


De nuestro número de marzo de 2021

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El interés de Lewis por la historia cambiaría en última instancia el curso de su vida. Mientras hacía su investigación genealógica, se remontó hasta la Revolución Americana, tratando de descubrir si tenía parientes que habían sido esclavizados en las colonias británicas. Se encontró con el libro Genealogía negra, del historiador Charles L. Blockson. Allí, Lewis se encontró con la historia de un hombre llamado Edward “Ned” Hector, un soldado negro que luchó en la Guerra Revolucionaria, uno de los miles de negros que lucharon del lado de los estadounidenses. Durante la Batalla de Brandywine, en septiembre de 1777, Héctor y su regimiento fueron atacados y se les ordenó abandonar sus armas y retirarse por seguridad. Héctor, sin embargo, se apoderó de tantas armas abandonadas como pudo, las arrojó en su carro y ahuyentó a los soldados británicos para rescatar el único equipo que le quedaba a su compañía.

Conocer a Héctor fue transformador para Lewis. Pensó que esta historia de las contribuciones negras al proyecto estadounidense debería enseñarse en las aulas de sus hijos, pero no solo a través de libros o conferencias. Había que darle vida a la historia. Tenía que hacerse realidad. "Así que pensé que sería una forma mucho mejor de comunicarles a los niños sobre Héctor si yo viniera como Héctor ”, dijo.

Su primera presentación fue en el salón de clases de quinto grado de su hija, con un disfraz improvisado del que todavía se ríe hoy. Sus pantalones eran uniformes de hospital azul, con un par de calcetines blancos largos colocados sobre la parte inferior de las piernas. Llevaba un chaleco de lino amarillo, un sombrero tricornio de una tienda de souvenirs y una blusa de mujer. "Fue muy malo, extremadamente malo", dijo. Aún así, a los maestros y estudiantes les encantó su presentación y se le pidió que regresara nuevamente. Y otra vez. “Después de un tiempo, uno de los profesores dijo: 'Tienes algo realmente bueno aquí. Quizás quieras considerar llevar esto a un público más amplio, a otras escuelas y lugares '. Pensé en eso. Y dije: 'Sabes, no es una mala idea' ".

Aproximadamente tres años después, Lewis decidió dejar su trabajo de tiempo completo dirigiendo un taller de reparación de electrónicos para poder dedicar más tiempo a su trabajo de recreación, por el que había comenzado a recibir un pago. Desde entonces, ha actuado como Ned Hector en aulas, en sitios conmemorativos y en festivales comunitarios y se ha convertido en un elemento básico de la comunidad de recreación colonial.

En un video de una actuación, está vestido con una chaqueta de lana azul, típica de las que usaron los soldados estadounidenses durante la Guerra Revolucionaria, y un sombrero de tricornio a juego con una gran pluma roja. En sus manos, el mosquete que sostiene no es simplemente un mosquete, sino un instrumento que lo ayuda a transportar al público a más de dos siglos. Se convierte en un remo, que sube y baja frente a su pecho mientras cuenta la historia de los soldados negros que ayudan a otras tropas estadounidenses a cruzar un río durante la batalla. Lo coloca justo debajo de su barbilla como si fuera un micrófono que amplifica su historia, o una luz destinada a iluminar su rostro en la oscuridad.

En otro video, Lewis se para frente a un grupo escolar. "¿Cómo les gustaría que sus familias, sus seres queridos, murieran por la libertad de otra persona, solo para ser olvidados por ellos?" Hace una pausa y escanea a la multitud. "Si eres un americano, compartes la historia afroamericana, porque estas personas ayudaron usted ser libre."

Al ver a Lewis, me impresionó cómo le dio vida a la Revolución de una manera que mis libros de texto nunca lo habían hecho. Cómo contó historias sobre el papel que jugaron los negros en la guerra que nunca antes había escuchado. Cómo en la escuela, excepto por el martirio de Crispus Attucks durante la Masacre de Boston, creo que nunca me habían hecho considerar que los negros eran parte de la Revolución Americana en absoluto. Me recordó que gran parte de la historia de los negros no se informa, se tergiversa o simplemente se pierde. Cuántas historias que nos darían una imagen más completa de Estados Unidos son conocidas por tan pocos estadounidenses.

En la fotografía que acompaña a la entrevista de Carter J. Johnson, se encuentra frente a una cabaña de madera en la ciudad de Tatum, Texas. Viste un mono de mezclilla y una camisa con cuello. Tiene la cabeza ladeada y el ceño fruncido. En el porche detrás de él hay una mujer con un vestido estampado.

Janice Crawford nunca había visto una foto del padre de su madre. Cuando vio esta foto, me dijo, estaba en la lista con el nombre Carter J. Jackson, pero Crawford no pudo encontrar a Carter Jackson en los registros del censo de esa área. Ella reconoció algunos de los nombres que él mencionó en su narrativa de su investigación genealógica y le mostró la foto a su madre, quien inmediatamente reconoció a su padre. Carter J. Jackson era de hecho Carter J. Johnson. El entrevistador debe haber cometido un error.

La madre de Crawford nació de dos padres solteros. Vivían cerca, pero el hombre al que llamaba papá, el hombre al que siempre pensó que era su padre, era Carter Johnson. Johnson, un diácono de la iglesia local, y su esposa, Sally Gray Johnson (a quien Crawford llamaba Big Mama, y ​​quien es la mujer en el porche en la foto), la acogieron y la criaron como propia. Crawford nunca conoció a su abuelo, murió nueve años antes de que ella naciera, pero su presencia todavía estaba en el aire mientras ella crecía.

Janice Crawford nunca había visto una fotografía de su abuelo antes de encontrar su narrativa en el archivo de FWP. A través de su investigación, también se puso en contacto con un descendiente de la familia que había esclavizado a la suya. (Precio de Hannah)

La madre de Crawford no tenía una fotografía de su padre, y para Crawford significó mucho poder darle una. “Fue muy emotivo para mí”, dijo.

Recuerda que su madre le contó una historia, mucho antes de que ella la leyera en la narración, sobre cómo Johnson y otras personas esclavizadas se vieron obligadas a caminar de Alabama a Texas mientras guiaban el ganado y los caballos de su dueño y una bandada de pavos durante todo el camino. No podía entender cómo alguien podía hacer que otras personas caminaran tan lejos, durante tanto tiempo.

En la narrativa, Johnson dice que su madre, una mujer llamada Charlotte de Tennessee, y su padre, un hombre llamado Charles de Florida, habían sido vendidos a un hombre llamado Parson Rogers y que él los había traído a Alabama, donde Johnson nació.

Johnson dice que en 1863, el año en que el presidente Abraham Lincoln emitió la Proclamación de Emancipación, Rogers llevó a 42 de sus trabajadores esclavizados a Texas, donde la proclamación no se estaba aplicando. Allí, continuaron siendo esclavizados por Rogers durante cuatro años después de que terminó la guerra.

Lo que describe Johnson no fue infrecuente. A pesar de la Proclamación de Emancipación, los esclavizadores de la Confederación continuaron manteniendo esclavizados a los negros durante el resto de la guerra. E incluso después de que el general Robert E. Lee se rindió, el 9 de abril de 1865, indicando efectivamente que la Confederación había perdido la guerra, muchos esclavizadores en Texas y otros estados no compartieron esta noticia con su propiedad humana. En las narrativas, las personas anteriormente esclavizadas relatan cómo el fin de su servidumbre no se correspondía con los edictos militares o la legislación federal. Más bien, la emancipación fue un proceso largo e inconsistente que retrasó los momentos en que la gente probó la libertad por primera vez.

La narrativa de Johnson se abre y se cierra con historias de separación. Cerca del principio dice:

Luego, hacia el final, habla de la última vez que vio a su madre:

"El hecho de que su madre y varios de sus hermanos fueron vendidos, y él estaba parado allí viendo cómo sucedía", dijo Crawford, con la voz quebrada. "Eso es ... eso es simplemente desgarrador".

Le pregunté a Crawford sobre la primera línea de la narrativa de Johnson, una línea sorprendente por lo directa que es:

"Bueno, ya sabes, es un poco desgarrador, ¿no?" ella dijo. “Fue un infierno. Y esa es la palabra. Cuando mi madre vio esa palabra, se sobresaltó. Porque ella dijo que nunca lo había escuchado maldecir. Y para ella, él no estaba hablando del cielo y el infierno, en la forma en que, ya sabes, lo haría un predicador o un ministro. Y fue discordante para ella ".

Carter J. Johnson (izquierda) describió haber visto con sus hermanos cómo vendían a su madre. Más tarde, acogió a la madre de Janice Crawford, Emma Lee Johnson. (Derecha)y la crió como si fuera suya. (Biblioteca del Congreso cortesía de Janice Crawford)

La investigación genealógica de Crawford fue impulsada en parte por el deseo de rastrear su linaje biológico, porque su madre había sido adoptada. Pero también comenzó a buscar a quienes habían esclavizado a su familia. En los registros del censo, encontró un Rogers que coincidía con la descripción de su abuelo de "Massa Rogers". Luego, en un periódico de Texas, encontró un artículo escrito por uno de los descendientes de Rogers que celebraba la historia local de la familia, a pesar de todo lo que esa historia incluía.

“Estas personas están orgullosas de su herencia”, me dijo Crawford. "Aunque incluye el hecho de que su gente esclavizó a otras personas".

Crawford escribió al periódico, que la puso en contacto con el autor del artículo. Ella no dijo que su familia la había esclavizado. Simplemente dijo que, según su investigación, las dos familias estaban "conectadas". Pero ella cree que lo entendió. Era una ciudad pequeña, y los nombres que mencionó deberían haber hecho obvia la naturaleza de la conexión.

Me pregunté qué esperaba Crawford de estos intercambios. ¿Quería una disculpa? ¿Una relación? ¿Algo más?

Me dijo que había estado buscando información sobre su familia, tratando de recuperar nombres de antepasados ​​que nunca habían entrado en el registro público. El hombre prometió enviarle algunos documentos de los miembros de su familia, pero nunca lo hizo. Y lo que es más importante, agregó, “esperaba que reconocieran nuestra humanidad. Y que al igual que él está interesado y orgulloso de su ascendencia, yo también ".

"Me gustaría igual que decir que soy una observadora y que puedo estar emocionalmente desapegada ", dijo, pero" me hace llorar la forma en que fueron tratados ". Una de las cosas que más inquietó a Crawford fue que la familia Rogers en ese entonces había afirmado abrazar los principios del cristianismo. "Las personas que esclavizaron a mis antepasados ​​fueron ministros, pastores, predicadores".

Para Crawford, leer las palabras de Johnson fue el punto de entrada a todo un mundo de narrativas de ex esclavos. “Realmente no estaban bien alimentados. No estaban bien alojados. Solo tenían que trabajar desde el amanecer hasta el anochecer. Fueron azotados ”, me dijo. “Es horrible. Pero aún así, en general, me siento tan bendecido de haber encontrado ese documento ".

"Porque es un vínculo a nuestra historia compartida", dijo. “Existimos. Conquistamos. Lo vencimos ".

Lucy Brown no sabía su edad cuando fue entrevistada para el Proyecto Federal de Escritores el 20 de mayo de 1937 en Durham, Carolina del Norte. No tenía certificado de nacimiento, ni idea del año en que había venido a este mundo. El testimonio de Brown es más corto que el de muchos otros, en parte porque era muy joven, tal vez solo 6 o 7, cuando la esclavitud entró en sus últimos días.

"Sólo era una cosita cuando terminaba la guerra", dijo.

La narración es una mezcla de pequeños recuerdos que llevaba consigo de su primera infancia y recuerdos que le había transmitido su madre.

Gregory Freeland, al igual que Lewis y Crawford, se encontró con la narrativa de su tatarabuela mientras investigaba su historia familiar. Se crió en las afueras de Durham, donde vivía con su madre y su bisabuela, la hija de Lucy. Encontró la narración solo después de que ella murió.

Cuando Freeland era un niño, los miembros de su familia contaban historias sobre sus vidas, pero no estaba interesado en escucharlas. “Estaba listo para alejarme de eso, esa cosa de la esclavitud”, me dijo. “Así que nunca presté atención. Parecía trabajo escolar ".

Ahora desearía haberle preguntado a su bisabuela sobre su vida y la vida de su madre. Se sintió agradecido por haber tropezado con esta narrativa y por lo conectado que lo hizo sentir con una historia que antes había dado por sentada. "Este es el vínculo con el pasado", dijo.

Freeland fue reclutado en 1967 para servir en la Guerra de Vietnam. Estaba destinado en Corea cuando Martin Luther King Jr. fue asesinado y, según Freeland, el ejército trabajó para "mantener baja la temperatura" después de la muerte de King para que los soldados negros, que estaban librando una guerra por un país que todavía no lo hacía otorgarles derechos básicos, no se enfadaría demasiado. La extraña disonancia de ser enviado al otro lado del mundo para luchar por un país que acababa de matar al líder de su pueblo se quedó en Freeland mucho después de que regresara a los EE. UU.

El GI Bill le pagó para ir a la universidad y cubrió la mayor parte de la escuela de posgrado, donde estudió ciencias políticas. Durante los últimos 30 años, ha sido profesor en la Universidad Luterana de California, donde imparte cursos sobre raza, política y el movimiento por los derechos civiles, temas que considera urgentes y necesarios para los estudiantes de esta universidad con una pequeña población negra.

Me dijo que está "tratando de mantener viva esta historia, porque se está alejando cada vez más".

La infancia de Durham of Freeland olía a tabaco. Recuerda la ubicuidad de los ruidos de las gallinas, mezclados con la música de las casas de las personas mientras cantaban mientras cocinaban o escuchaban la radio en el porche. Su familia cultivaba frutas y verduras en su jardín, y Freeland ayudó a matar las gallinas y los cerdos que criaban. "Tuve que salir y retorcer el cuello de las gallinas", me dijo. "No sé si lo has visto alguna vez, pero agarras el pollo por el cuello y lo retuerces, lo retuerces, lo retuerces hasta que el cuerpo se desprenda. Y cuando el cuerpo se desprende, se tambalea por un tiempo ".

"Mis estudiantes", dijo, "no pueden imaginar que la vida fuera así".

Freeland creció en la misma ciudad donde se había establecido su tatarabuela después de la Guerra Civil. Conocida entonces como Hickstown, llamada así por un terrateniente blanco, Hawkins Hicks, la comunidad había comenzado como un asentamiento agrícola para los antes esclavizados en el extremo occidental de Durham. A lo largo de varias décadas, se convirtió en una comunidad negra autosuficiente donde los antes esclavizados, sus hijos y los hijos de sus hijos vivían juntos. Esta historia se refleja en la narrativa de Lucy Brown:

A medida que la cercana Universidad de Duke creció, también lo hizo Hickstown, que se conoció como Crest Street. Los residentes se desempeñaron como trabajadores de servicios de alimentos, amas de llaves, personal de mantenimiento. En la década de 1970, la comunidad tenía más de 200 hogares y más del 60 por ciento de los residentes trabajaban para la universidad, según el Programa de Historia Oral del Sur de la Universidad de Carolina del Norte. Esto incluía a la madre de Freeland, que caminaba todos los días desde los caminos de tierra que rodeaban su casa hasta las calles pavimentadas cerca de Duke. Y aunque muchos de los trabajos disponibles no pagaban mucho, era una comunidad muy unida de personas profundamente comprometidas entre sí y en la historia de la comunidad que sus antepasados ​​habían construido.

Crest Street se vio amenazada en la década de 1970 con la expansión planificada de la autopista East-West Expressway, que atravesaría directamente el centro de esta comunidad negra centenaria. Los residentes decidieron luchar contra el plan. Contrataron a un equipo de abogados y presentaron una queja ante el Departamento de Transporte de EE. UU., Citando el Título VI de la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohíbe la discriminación "en cualquier programa o actividad que reciba asistencia financiera federal". En 1980, el Departamento de Transporte de EE. UU. Dictaminó que el proyecto de la carretera no podía avanzar como se propuso, porque afectaría de manera desproporcionada a los residentes negros.

Representantes del Departamento de Transporte de Carolina del Norte y miembros de la comunidad de Crest Street comenzaron a reunirse para ver si podían llegar a un acuerdo. Los residentes de Crest Street invitaron a los funcionarios a visitar sus casas para que pudieran ver lo que el proyecto de construcción habría demolido. Al final, se llegó a un compromiso en el que todos los residentes se mudarían a un área adyacente a su vecindario original, manteniendo la comunidad en gran parte intacta.

Al escuchar a Freeland contar esta historia, pensé en lo extraordinario que era que en este mismo lugar donde las personas anteriormente esclavizadas habían construido una comunidad para sí mismos después de generaciones de esclavitud, los negros una vez más tuvieron que defenderse de un gobierno que estaba intentando tomar lejos una especie de libertad.

Para Freeland, las historias de pueblos como Crest Street y los activistas que mantuvieron unida a la comunidad son tan esenciales para documentar como las historias de su tatarabuela antes esclavizada. "Me gustaría entrevistar a personas que vivieron la era segregacionista", me dijo. "Y me gustaría entrevistar a las personas que participaron en el cambio, personas negras que tal vez tengan mi edad, que crecieron en este tipo de comunidad, antes de que fallezcamos".

"¿Quién va a recordar", dijo, "si no hay nadie para decirlo?"

“Este es el vínculo con el pasado”, dice Gregory Freeland sobre la narrativa de FWP de su tatarabuela Lucy Brown, quien era una niña cuando estaba terminando la esclavitud. (Stephanie Mei-Ling)

Freeland tiene razón. Hay otras historias de la experiencia Black que deberían recopilarse, y pronto. Recientemente, me convencí de la necesidad de un esfuerzo a gran escala para documentar las vidas de las personas que vivieron durante el apartheid del sur de Estados Unidos y que dejaron la tierra en la que sus familias habían vivido durante generaciones para realizar la Gran Migración hacia el Norte y el Oeste. Se les dijo que eran ciudadanos de segunda clase y luego vivieron para ver a una persona que se parecía a ellos ascender al cargo más alto del país. Their stories exist in our living rooms, on our front porches, and on the lips of people we know and love. But too many of these stories remain untold, in many cases because no one has asked.

What would a new Federal Writers’ Project look like? How could we take the best of what the narratives of the 1930s did and build on them, while avoiding the project’s mistakes?

When I raised the idea with the historians I interviewed, their voices lit up with energy as they imagined what such a project might look like.

“Historians would definitely need to be in charge,” Stephanie Jones-Rogers told me. Specifically, Black scholars should lead the project. “There’s a way in which to not only center the Black experience, but also to privilege Black intellect, Black brilliance,” she said. “It would be a project like none we’ve ever seen.”

Daina Ramey Berry thought family members should conduct the interviews. “Almost like a StoryCorps on NPR,” she said, “because I think you’re going to get a more authentic story about what life was like.” Berry thought that even well-intentioned strangers might re-create some of the same dynamics in place in the 1930s. She worried about the implications, again, of having federal workers going into older Black folks’ homes and asking them deeply personal questions about what may have been a traumatic time in their lives.

Catherine Stewart believes that there would be important benefits to having such a project led by the federal government: “Funding, first and foremost, at a level other agencies and nonprofit organizations simply don’t have.” She added that the federal government already has the infrastructure this sort of project would require—in places like the National Archives and Records Administration, the National Museum of African American History and Culture, and the Library of Congress. The government also has the ability to ensure that the public has access to it.

When I began reading the Federal Writers’ Project ex-slave narratives, I thought about my own grandparents. I thought about my grandfather, and how su grandfather had been born into bondage. About my grandmother, and how the grandparents who raised her had been born just after abolition. About how, in the scope of human history, slavery was just a few moments ago. I thought, too, of everything my grandmother and grandfather have seen—born in 1939 Jim Crow Florida and 1930 Jim Crow Mississippi, respectively, and now living through the gravest pandemic in a century and watching their great-grandchildren, my children, grow up over FaceTime.

About a year ago, I decided to interview them. I spoke with them each individually, an audio recorder sitting on the table between us, and listened as they told me stories about their lives that I had never heard. My grandfather and his siblings hid in the back room under a bed while white supremacists rode on horseback through their community to intimidate Black residents. As my grandmother walked to school on the red-dirt roads of northern Florida, white children passing by on school buses would lower their windows and throw food at her and the other Black children. For as much time as I’d spent with them, these were the sorts of stories I hadn’t heard before. The sorts of stories that are not always told in large groups at Thanksgiving while you’re trying to prevent your toddler from throwing mac and cheese across the room.

My children will, in a few decades, be living in a world in which no one who experienced the passage of the Civil Rights Act of 1964 or the Voting Rights Act of 1965 will still be alive. What happens to those people’s stories if they are not collected? What happens to our understanding of that history if we have not thoroughly documented it?

Some of this work is already being done—by the Southern Oral History Program and the National Museum of African American History and Culture, for instance—but not on a scale commensurate with what the Federal Writers’ Project did. That requires financial and political investment. It requires an understanding of how important such a project is.

Imagine if the government were to create a new Federal Writers’ Project. One committed to collecting, documenting, and sharing the stories of Black people who lived through Jim Crow, of Japanese Americans who lived through internment, of Holocaust refugees who resettled in America, of veterans who fought in World War II and the Vietnam War. And stories like those of the people in Freeland’s great-great-grandmother’s town, who fought to keep their community together when the state wanted to split it apart. There are millions of people who experienced extraordinary moments in American history, and who won’t be around much longer to tell us about them. Some of these moments are ones we should be proud of, and some should fill us with shame. But we have so much to learn from their stories, and we have a narrowing window of time in which to collect them.

I keep thinking of something Freeland told me, and how his words speak to both the stakes and the possibility of this moment.

“We survived,” he said. “And I’m still around.”

This article appears in the March 2021 print edition with the headline “We Mourn for All We Do Not Know.”


The Federal Writers' Project - History

The writers were always a problem.

-Arthur Goldschmidt, one of the New Deal architects of Federal One, (in an interview with Jerre Mangione, March 1969)

The Federal Writers' Project was conceived of by New Deal administrators as a part of Federal One, the common name for the four WPA arts programs (Mangione 4). In the years leading up to the creation of the FWP, professional organizations had started to petition the federal government for a project of national scope. They demanded something more appropriate to writers' training and interest than the blue-collar opportunities afforded by other WPA employment programs. A coherent plan was finally developed for a program that could offer writers a certain degree of artistic freedom without compromising the position of the government, in whose name the work would appear (Mangione 42).

The idea was for an American guidebook. The most contemporary handbook to the United States was the Baedeker guide, first published in 1893 and revised in 1909, at this point quite outdated and also Anglicized (Mangione 46). The FWP was to produce a "public Baedeker." The official announcement read:

. employment of writers, editors, historians, research workers, art critics, architects, archeologists, map draftsmen, geologists, and other professional workers for the preparation of an American Guide and the accumulation of new research material on matters of local, historical, art and scientific interest in the United States preparation of a complete encyclopedia of government functions and periodical publications in Washington and the preparation of a limited number of special studies in the arts, history, economics, sociology, etc., by qualified writers on relief. (Mangione 47)

The American Guide was expected to be a boon to the business community by stimulating travel, and to encourage pride in local histories and heritages (Katherine Davidson). Henry Alsberg, previously an editorial writer and foreign correspondent, was appointed Director. State directors were sought out. The project commenced on November 1st, 1935.


The Federal Writers’ Project and the Roots of Oral History Practice

David Taylor, author of Soul of a People: The WPA Writers’ Project Uncovers Depression America, examines one of the roots of oral history methodology, the American Life Stories conducted during the New Deal as part of the Federal Writers’ Project. Soul of a People is now available as an audio book.

The Federal Writers’ Project was part of the Works Progress Administration, a New Deal work-relief program. Between 1935 and 1939, the WPA arts programs, intended as a short-term support for the unemployed, turned out to be a large cultural experiment that had long-term effects.

It’s safe to say that in 1939 most U.S. historians considered their discipline to be an academic pursuit in the distillation of primary sources and authoritative interpretation. And folklorists then tended to focus on tall tales and legends – not living history from people’s mouths. It may be bolder to say that interviewers for the Federal Writers’ Project, working under national folklore director Benjamin Botkin, took a more contemporary approach to folklore that influenced not just the popular view of oral history (such as StoryCorps) but also shifting the perspective on who gets to write history.

Economic impact was just one aspect of the Project’s impact. In cultural terms, the Writers’ Project provided an unexpected incubator for talent, and gave some of the most talented writers of the 20 th century their first jobs working with words, at a crucial point in their lives: Gwendolyn Brooks, May Swenson, Richard Wright, Ralph Ellison, John Cheever.

The cultural impact included, as Ellison told an audience at the New York Public Library three decades later, entire communities and groups feeling seen and heard for the first time.

Excerpt from Ralph Ellison remarks

Reading the best of the WPA life histories evokes for me Wim Wenders’ film, Wings of Desire, where two angels in overcoats wander through the subway, listening to the unspoken fears and dreams of everyday people. WPA interviewers were often the first people to ask everyday Americans for their stories, in a time when widespread fear and shame had closed off such conversations.

When I started researching the Writers’ Project 20 years ago, I got to speak with several of its surviving members including Studs Terkel, who championed people’s voices in many forms – from his radio interviews to his books, which he called “oral histories.” Even a musical of Laboral. He was generous with his time, and his suggestions led me to others, and to write a book about their intersecting lives in that time of crisis.

One person Studs suggested was author Ann Banks, whose excellent book First-Person America contains selections from many life histories gathered by WPA writers. She was the first to rediscover that collection in the Library of Congress and consider its legacy.

The Writers’ Project had a main goal of producing state guidebooks but to have those guidebooks informed by local perspectives, director Henry Alsberg added interviews with everyday citizens. His first folklore director, John Lomax, was succeeded by Benjamin Botkin, a practicing folklorist who set guidelines for the life history program.

As Barbara Sommer observed in her OHR review of Soul of a People, the WPA interviews, modeled on 1930s folklore guidelines, do not uphold the contextualized and open-ended standards for oral history accepted later. Since the WPA interviews came before formal oral history research methods emerged, oral historians would not technically consider them oral histories. But as Sommer notes, those interviews “helped pave the way for a broader and more nuanced understanding of U.S. history. In this, they represent another long-term legacy.”

Zora Neale Hurston was one of the best known WPA interviewers, having published several novels and books of anthropology. Despite the racism she faced, she managed to infuse her understanding of folklore and African-American culture in WPA products. Near the end of her eighteen months with the agency, she sent a proposal for a recording tour to Botkin, with a plan for traveling Florida’s Gulf coast with state-of-the-art equipment (a massive turntable) borrowed from the Library of Congress. She would record vanishing cultural traditions and songs she’d heard in her research.

The Florida recordings of songs and stories from turpentine workers include a man named James Griffin, who told the backstory of his song “Worked All Summer Long.” He was jailed for 90 days at hard labor in the Dixie County Prison Camp to pay three months’ rent to the lumber company, a total of $50. The song came to him while he was in jail, Griffin said. He and other inmates would take it up in the evening. “We’d be singing,” he said. “It helps.” He sang:

Oh my dear mother,
She prayed this prayer for me
My dear mother,
She prayed this prayer for me.
She said, “Lord, have mercy on my son,
Wheresoever he may be.

Diverging from Botkin’s model, W.T. Couch, the Writers’ Project regional director for the Southeast, assembled an anthology of WPA life histories from three states titled These Are Our Lives. Cuando These Are Our Lives first appeared, the New York Times called it “history of a new and peculiarly honest kind” and “an eloquent and important record.”

A few years ago the Library of Congress marked the 75th anniversary of that book’s publication with presentations and two actors performing select interviews, representing the Theatre Lab, a nonprofit in DC with a Life Stories program that echoes the WPA approach to interviews.

“Botkin, like many intellectuals of his generation, was worried about the rise of fascism in Europe,” Ann Banks noted at that event, “and about possible consequences at home. His vision was how he might use his new job to counter that influence and foster the tolerance necessary for a democratic, pluralistic society.” He wanted the interviewers to reach citizens “who otherwise might not have left a record – more than 10,000 men and women, from an Irish maid in Massachusetts to a North Carolina textile worker, to a Scandinavian ironworker and an African-American union organizer in a Chicago meatpacking house.

“We must give back to the people what we have taken from them and what rightfully belongs to them,” Botkin wrote, “in a form they can understand and use.”

With the collection accessible on the Library of Congress website, we’ve come closer to that goal.

David A. Taylor is the author of Soul of a People: The WPA Writers’ Project Uncovers Depression America (Turner Publishing), now available as an audiobook. He teaches science writing at Johns Hopkins University.


What Was the WPA?

President Franklin D. Roosevelt created the WPA with an executive order on May 6, 1935. It was part of his New Deal plan to lift the country out of the Great Depression by reforming the financial system and restoring the economy to pre-Depression levels.

The unemployment rate in 1935 was at a staggering 20 percent. The WPA was designed to provide relief for the unemployed by providing jobs and income for millions of Americans. At its height in late 1938, more than 3.3 million Americans worked for the WPA.

The WPA – which in 1939 was renamed the Work Projects Administration – employed mostly unskilled men to carry out public works infrastructure projects. They built more than 4,000 new school buildings, erected 130 new hospitals, laid roughly 9,000 miles of storm drains and sanitary sewer lines, built 29,000 new bridges, constructed 150 new airfields, paved or repaired 280,000 miles of roads and planted 24 million trees.

As weapons production for World War II began ramping up and unemployment dropped, the federal government decided a national relief program was no longer needed. The WPA shut down in June of 1943. At that time, unemployment was less than two percent. Many Americans had transitioned to work in the armed services and defense industries.


WPA Federal Writers' Project, 1935–1943

At the height of the Great Depression, nearly one in four Americans was unemployed. Under President Franklin Delano Roosevelt, the federal government created the Works Progress Administration (WPA) to employ millions of jobless Americans. The WPA hired men and women to do white collar work like writing, as well as manual labor and construction. In Minnesota, the WPA's Federal Writers' Project was marked by controversy and tension with the federal government, but it created state guidebooks and ethnic histories that are still read widely today.

In 1929, the U.S. stock market crashed and took the world economy with it. Unemployment rose, and in 1932, voters elected Roosevelt to replace Herbert Hoover. Roosevelt immediately passed legislation and issued executive orders to provide jobs for the unemployed, restore faith in American banks, and promote economic recovery. Together, these policies and agencies were known as the New Deal.

The WPA was a New Deal program. It was created in 1935 to employ people who were able to work and to provide important community services. The WPA was not poor relief - it was not for the aged, disabled, or unemployable. Instead, it employed Americans for construction projects as well as educational, library, art, and health projects.

The Federal Writers' Project (FWP) was the part of the WPA that hired unemployed writers. Together with the Federal Music Project, Federal Theatre Project, and Historical Records Survey, the FWP formed "Federal One." Unlike most New Deal employment programs, which hired manual laborers, Federal One hired cultural workers.

The FWP hired writers at the state level. In Minnesota, a physician and former bookstore owner named Mabel Ulrich was hired to head the state project. She was told to hire 250 writers. The number was reduced to 120 after Ulrich had trouble finding qualified writers.

The FWP's main accomplishment was a series of state guidebooks known as the American Guide series. Ulrich oversaw the Minnesota guidebook, but she often fought with the federal editors. They wanted a guide with a more romantic focus on Minnesota folk culture. Ulrich resisted their direction, because she did not believe Minnesota had a distinctive regional culture.

In 1937, Ulrich and the head of the WPA in Minnesota, Victor Christgau, resigned in separate incidents. Christgau was pushed out by Governor Elmer Benson, for what Ulrich said were political reasons. Ulrich resigned from the writing project after writers organized and threatened to strike.

Some writers hired by the FWP were grateful to be employed, but others felt exploited or embarrassed by the mundane work and low wages. Many WPA workers around the nation joined unions, and WPA writers and artists in particular had a reputation for being "reds" (Communists) or "parlor pinks" (radicals rumored to be effeminate or homosexual). Although Minnesota writers were members of the Workers' Alliance union and threatened to strike, they never did.

Minnesota: A State Guide - now known as the WPA Guide to Minnesota - was published in 1938. Based on research and writing from the WPA writers, the guide begins with essays about Minnesota's history and culture. The rest of the book consists of auto and city tours that highlight important places across the state.

Writers continued FWP work until 1943, but only a few of their projects were published. The most notable Minnesota publications besides the main guidebook are The Minnesota Arrowhead Country y Bohemian Flats. Bohemian Flats was an in-depth ethnic study of an immigrant community that had lived near St. Anthony Falls in Minneapolis.

At one point, the WPA employed nearly one in four Americans. But by the 1940s, it was no longer needed. Although the WPA was ended in 1943, several Minnesota writers used their WPA experience to further their writing careers. Frances Densmore was a WPA writer, and she published most of her work on Ojibwe and Dakota cultures after that experience. Activist Meridel Le Sueur was employed by the WPA as a teacher, and she went on to write numerous books, including The Girl, which was based on research she did for the WPA.


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